Acero y aluminio, dos metales estratégicos y omnipresentes

París – ¿Qué es exactamente el acero y quién lo fabrica? El aluminio, ¿en qué se utiliza y quién lo compra? Ficha técnica de estos dos metales estratégicos, a cuyas importaciones Estados Unidos decidió aplicar nuevos aranceles.

Acero

– ¿Qué es? Es hierro enriquecido con carbono, obtenido por ejemplo en un proceso de fundición. La producción de acero se aceleró con la revolución industrial de finales del siglo XIX y principios del XX. Hoy en día existen al menos 3.500 tipos de acero diferentes, que se diferencian según el porcentaje de carbono y el añadido de otros elementos químicos.

– ¿Quién es el principal productor mundial? Con diferencia, China, con más de 831 millones de toneladas en 2017, por delante de India y Japón, con cerca de 100 millones de toneladas. Estados Unidos produjo en 2017 más de 81 millones de toneladas, Rusia más de 71 millones, y Alemania, el mayor productor europeo, 43 millones de toneladas.

Por parte de las empresas, ArcelorMittal era en 2016 el número uno mundial, con 95 millones de toneladas, pero cinco de los diez mayores productores del planeta eran chinos.

– ¿Quién es principal importador? Estados Unidos, seguido de Alemania y China, según datos de Naciones Unidas en 2016. Las importaciones de Estados Unidos proceden de Canadá, Brasil y Corea.

– ¿En qué se utiliza? El acero se utiliza sobre todo en la industria automovilística y la construcción, pero también en los transportes, la energía, la maquinaria y en el sector militar. Es asimismo un elemento imprescindible para fabricar latas de conserva y otros objetos de la vida cotidiana.

– ¿Cuánto vale? El acero laminado en caliente vale en torno a 700 dólares la tonelada en Europa, según las últimas estimaciones del «Metal Bulletin» semanal del banco Unicredit, referencia en la materia.

– ¿Cuántos empleos dependen del acero? Según el principal sindicato de productores de acero, Worldsteel, «unos cinco millones de personas» trabajan directamente en la producción de este metal en el mundo.

La industria del acero. Gráficos: Jean Michel Cornu, Jonathan Storey, Marimé Brunengo

Aluminio

– ¿Qué es? Todo empieza con una roca, la bauxita, de la que se extrae la alúmina, transformada después en aluminio. Dos hombres, el francés Paul Héroult y el estadounidense Charles Martin Hall, descubrieron en 1886, cada uno por su cuenta, el proceso para producir aluminio a escala industrial.

– ¿Quién es el principal productor mundial? En 2017, se produjeron más de 63 millones de toneladas de aluminio en el mundo, casi la mitad de las cuales en China. El resto de Asia produjo 3,9 millones de toneladas, y Europa del oeste 3,7 millones de toneladas en 2017, según el World Aluminium, principal asociación de productores.

A nivel de empresas, destacan, entre otras, la rusa Rusal, la estadounidense Alcoa, y múltiples compañías chinas.

– ¿Quién es el principal importador mundial? Como en el caso del acero, Estados Unidos, por delante de Alemania y Japón, según datos de 2016 de Naciones Unidas. Las importaciones estadounidenses de aluminio proceden principalmente de Canadá, China y Rusia.

– ¿En qué se utiliza? El aluminio es un metal reputado por su ligereza –tres veces más ligero que el acero–, resistencia a la corrosión y como conductor de calor y de electricidad. Se utiliza sobre todo en la construcción, para fabricar coches o aviones, en las líneas de alta tensión, pero también en los sistemas de envoltorio de alimentos.

– ¿Cuánto cuesta? En la bolsa de metales de Londres, una tonelada de aluminio valía el viernes cerca de 2.100 dólares.